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egún la leyenda popular, se trata de un cadáver que sale de la tumba durante la noche, a menudo en forma de murciélago, y succiona la sangre de las personas dormidas para alimentarse. Se supone que determinados talismanes y hierbas alejan a los vampiros que, según la tradición, sólo pueden ser destruidos por cremación o clavándoles una estaca en el corazón.

La creencia en los vampiros se remonta a la antiguedad y estuvo muy extendida entre los eslavos. Cobró gran impulso con la novela Drácula (1897) del escritor irlandés Bram Stoker cuenta la historia del conde Drácula, un vampiro de Transilvania, que se convirtió en uno de los personajes más famosos de las películas de terror. Stoker se inspiró en el príncipe Vlad Tepes Dracul, quien reinó en Valaquia (y no en Transilvania) entre 1456 y 1474.

Fue famoso por las sangrientas campañas que emprendió, primero contra los saxos y luego contra los turcos. En una batalla contra estos últimos empaló a unos 5000 cuerpos como parte de una guerra psicológica. El nombre Dracul tiene su origen en la pertenencia del príncipe a la orden de los Caballeros del Dragón, cuyo símbolo era la cruz aplastando a la serpiente con alas y garras y llamas exterminadoras que salían por las fosas nasales.

La creencia en vampiros se agravó durante la época de persecución inquisitorial, en donde acababan con una estaca clavada en el pecho a golpes de martillo o en el caso de los HOMBRES-LOBO con una flecha con punta de plata, todo rociado con abundante Agua Bendita y Crucifijos por doquier y muchas otras técnicas para repelerlos.

La generalización del fenómeno llevó a algunas mentes escépticas a estudiar seriamente el caso, encontrando una explicación que se acercaría mucho a lo que debe haber sucedido en realidad en el surgimiento de estos

El conde Vlad Dracul gobernó Rumania por el siglo XV, era conocido como Vlad el empalador, ya que fue un hombre muy despiadado y sanguinario, pues después de una guerra, aniquilaba a todos sus enemigos de una manera brutal y cruel, los descuartizaba, los torturaba, los hechaba en aceite hirviendo aun estando vivos, pero su práctica favorita era precisamente el empalamiento, que consistía en un palo muy largo de madera que se clavaba en la tierra de manera vertical, y en el otro extremo era introducido lenta y dolorosamente por el ano de sus víctimas, la enorme estaca tenía la punta redondeada, lo que hacia que la víctima no muriera de inmediato, no se tocaban órganos vitales para prolongar el sufrimiento, hasta que el palo o estaca terminaba por atravesar a la persona hasta salir por algún lugar en la cabeza de la víctima. Esta tortura duraba durante varios días, y el conde Vlad gustaba de comer rodeado de toda esa muerte y agonía que el mismo provocaba, solía pasearse por los campos viendo a sus enemigos empalados que se contaban por miles, incluso llegaba a comer su carne cuando estaban aun vivos para hacerlos sufrir mas. Las víctimas duraban empaladas hasta que estaban en un completo estado de putrefacción. Vlad fue el hombre mas temido en ese entonces no solo por la fiereza con la que luchaba en las guerras, sino también por la manera de asesinar a sus enemigos, torturarlos, comérselos y beber de su sangre hasta saciarse (por eso también era sospechoso y constantemente acusado de vampirismo y de tener pacto con el diablo).

Así que el mito del Conde Drácula (que jamás existió) fue originado por el Conde Vlad Dracul. Incluso hoy en día, en Rumania cerca del castillo del Conde que esta en lo que se conoce como Transilvania, se organizan visitas guiadas y se venden artículos o souvenirs a los turistas con imágenes y otras curiosidades sobre lo que para ellos es el único vampiro que ha existido: el Conde Vlad Dracul.

El vampiro se ha convertido en un ente cotidiano para todos nosotros. Es también el monstruo literario (y cinematográfico) mas reconocido y mas temido. Todos, a través de películas y libros, tenemos una idea mas o menos clara de lo que representa esta criatura. Para mencionar la mas popular concepción del monstruo, citare la trascripción que Mina Harker hace, en el capítulo 18 del "Drácula" de Bram Stoker, de la conferencia magistral que dicta Abraham Van Helsing donde establece su fisiología:

"Los vampiros existen... algunos de nosotros lo sabemos por experiencia. Y aunque no hubiéramos tenido la prueba de nuestra propia desgracia, las enseñanzas y las narraciones antiguas son concluyentes para cualquier persona sensata[...]El Nosferatu no muere, como la abeja, cuando pica una vez. Por el contrario, se hace más fuerte, y tiene por ello más poder para hacer el mal. Este vampiro que está entre nosotros tiene la fuerza de veinte o más hombres; es más astuto que los mortales, pues su sagacidad ha ido creciendo con los siglos; puede utilizar la necromancia, que es, como indica su etimología, la adivinación por los muertos, y todos los de esta condición a los que puede acercarse están a su servicio; es brutal y más que brutal, no tiene corazón; puede aparecer a voluntad cuando y donde quiera, en cualquiera de sus formas; es capaz de dirigir los elementos en cierta medida: la tormenta, la niebla, el trueno; puede dar órdenes a todos los seres maléficos: la rata, el búho, el murciélago, la polilla, el zorro y el lobo; puede aumentar y disminuir de tamaño, y a veces puede desaparecer y pasar inadvertido.

A pesar de esta omnipotencia, también establece sus debilidades y limitaciones:

"Ahora tenemos que considerar las limitaciones de los vampiros en general y de éste en particular. Para esto tenemos que referirnos a las tradiciones y las supersticiones al respecto[...]A pesar de no ser un ente de la Naturaleza, debe obedecer ciertas leyes...pese a ignorar el motivo. [...]Su cuerpo no proyecta ninguna sombra ni se refleja ante un espejo[...]No se le abren todas las puertas; es preciso que antes se le ruegue que entre; sólo entonces puede penetrar en una casa cuando lo desee. Su poder cesa, como el de todas las potencias malignas, con las primeras luces del alba.[...] Se asegura que no puede cruzar agua corriente más que en la marea alta o cuando el mar esta corrompido. Hay cosas que le restan todo poder, así el ajo, como ya sabemos; lo mismo que éste símbolo, una cruz de oro, ante la cual retrocede y huye. Hay otras cosas que todos deben conocer, por si hemos de servirnos de ellas durante nuestra misión: una rama de rosal silvestre dentro de su ataúd le impide salir del mismo; una bala bendita disparada contra el féretro lo mataría y entonces se convertiría en un verdadero muerto. En cuanto a la estaca hundida en el corazón, sabemos que también le concede el descanso eterno, descanso eterno que también goza cuando se le corta la cabeza".

Etimológicamente hablando, la palabra vampiro procede de la voz serbia wampira (wam = sangre, pir = monstruo), y designa al muerto que, de acuerdo con las leyendas de Transilvania y la Europa Central, regresa a alimentarse con la sangre --y, según algunas variantes, con la carne-- de los seres que en vida estuvieron más próximos a él. De tal raíz surgen las siguientes denominaciones: wampyr en holandés; wampior o upior en polaco; upir en eslovaco; upeer en ucraniano.

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